Homúnculo de Penfield: características y funciones

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Nuestro cerebro es extraordinario. Llevamos años estudiándolo y aún no hemos descubierto todas sus posibilidades. Es como el universo, infinito y lleno de sorpresas. Quizás por ello cuando se descubren nuevas funciones o áreas cerebrales se intenta simplificar el hallazgo. Eso es lo que sucedió con el conocido Homúnculo de Penfield.

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El Homúnculo de Penfield fue descrito por primera vez por el Doctor Wilder Penfield entre los años 40 y 50. Este neurocirujano canadiense buscaba explicar y curar enfermedades neurológicas como la epilepsia. Durante su trabajo, como el cerebro no siente dolor, aplicaba descargas eléctricas en las distintas áreas cerebrales y les preguntaba a sus pacientes, que estaban despiertos, qué sentían.

Al aplicar estas descargas, descubrió una pequeña zona cerebral donde se establecía un mapa sensorial de nuestro cuerpo. Este mapa sensorial reflejaba la sensibilidad de cada una de las partes de nuestra anatomía. Decidió representar este área como si de una forma humana se tratara, dando lugar al Homúnculo de Penfield.

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Lo que hace especial a esta representación, es ser conscientes de que tenemos zonas en nuestro cuerpo más sensibles a la estimulación que otras. Dando lugar así a un hombre deforme, desproporcionado, en donde las áreas más sensibles muestran mayor tamaño que aquellas que lo son menos. Pero esto no es todo, poco después se descubrió que no sólo un hombre habitaba en nuestra cabeza, sino dos, uno sensorial y otro motor, ambos muy diferentes pero con puntos en común.

Características y funciones del Homúnculo de Penfield

Ahora que sabemos, que según los estudios actuales existen dos Homúnculos de Penfield, uno sensorial y otro motor, vamos a conocerlos con mayor profundidad.

Homúnculo motor o corteza motora primaria:

El Homúnculo motor o corteza motora primaria se encuentra situado justo al lado del homúnculo sensorial. Está situado exactamente en el surco central de la corteza frontal. Este área es la más importante para el funcionamiento motor de nuestro cuerpo.

En colaboración con otras áreas, como la corteza motora suplementaria y teniendo en cuenta las aferencias recibidas del Tálamo, elabora y realiza los movimientos motores de nuestro cuerpo. Por eso su aspecto es ligeramente distinto al del Homúnculo sensorial: su boca, sus ojos y sobre todo sus manos son enormes debido a la mayor especificidad en la localización de los receptores y nervios motores.

Una curiosidad de esta área es que se desarrolla de manera distinta en cada ser humano. Esto implica que la velocidad de su desarrollo es única y personal. Depende de qué partes del cuerpo se utilicen más y cómo se tendrán mejores capacidades motoras o más entrenadas en general.

Homúnculo sensorial o corteza somestésica primaria:

El Homúnculo sensorial representa la corteza somestésica primaria o lo que es lo mismo, la sensibilidad táctil, de presión o de dolor de nuestro cuerpo. Se encuentra situada en el lóbulo parietal, justo en su unión con el lóbulo frontal. Explicado de otra forma, el homúnculo sensorial comprende las áreas 1, 2 y 3 de Broadman.

En este área se encuentra representado nuestro esquema corporal de forma contralateral, o lo que es lo mismo, de manera lateralmente invertida. Esto quiere decir que la representación derecha de nuestro cuerpo se encuentra representada en el área izquierda de esta zona cerebral y el izquierdo en la parte derecha. Aunque pueda sorprendernos, es algo muy habitual en el funcionamiento de nuestro cerebro.

Hay que remarcar que esta área sensorial recibe la mayor parte de las proyecciones de información de nuestro cuerpo a través del Tálamo. El Tálamo es el área de integración de las diferentes fuentes sensoriales de nuestro cerebro, haciendo que percibamos nuestro mundo de manera integrada y no separada según el sentido que lo perciba.

El Homúnculo sensorial, además, es el encargado de nuestra propiocepción, es decir del estado de nuestro cuerpo interior. Nos informa de la postura, el estado de nuestros órganos y nuestros músculos. Y aunque nos resulte extraño, de cómo estamos desde nuestro interior.

Todo esto hace que este área resulte vital para nuestro bienestar, destacando nuestro bienestar emocional. Esto es así porque tiene representados los labios y las extremidades de manera más pronunciados. Haciendo que las caricias, los besos y los abrazos sean muy importantes en cuanto la sensibilidad y al universo de emociones que nos hacen sentir.

El miembro fantasma, la enfermedad principal del Homúnculo de Penfield

El Homúnculo de Penfield, al recoger nuestra representación corporal, ya sea de manera sensorial o motora, si se encuentra afectado puede dar lugar a una curiosa enfermedad: el miembro fantasma. Cuando se padece esta enfermedad, el cerebro sigue sintiendo o percibiendo las sensaciones de un miembro corporal amputado.

Un derivado del miembro fantasma es el dolor fantasma. Con el dolor fantasma el área sensorial que representa la parte del cuerpo amputado envía sensaciones de dolor desde nuestro cerebro. Esto significa que aunque el miembro esté amputado, por la actividad de las neuronas del homúnculo sensorial, no podemos dejar de sentirlo.

Como vemos, un descubrimiento impulsado por la curiosidad mediante la estimulación eléctrica cerebral, nos ha abierto un universo de posibilidades. Gracias a él, nos hemos dado cuenta de la importancia de cada roce en nuestra piel y de nuestro desarrollo cerebral y emocional.

Referencias bibliográficas:

Abril Alonso, Águeda del. (2005) Fundamentos biológicos de la conducta. Madrid: Sanz y Torres.

Carlson, N. (2014). Fisiología de la conducta. Madrid: Pearson.

Haines D.E. (2002) Principios de Neurociencia. Madrid: Elsevier España S.A.

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Fuente: La Mente es Maravillosa

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